BBC – Future – Que se passerait-il si tous les arbres du monde disparaissaient?

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Dans Mad Max: Fury Road, la Furiosa de Charlize Theron s’efforce de revenir à «The Green Place», une oasis remplie d’arbres dans la friche sans vie que la Terre est devenue. Lorsque Furiosa arrive à l'endroit sacré, cependant, elle ne trouve que des troncs squelettiques et des dunes tentaculaires. Elle hurle d'angoisse. Sans arbres, tout espoir semble perdu.

Les sentiments de Furiosa étaient justifiés. «Les forêts sont la bouée de sauvetage de notre monde», a déclaré Meg Lowman, directrice de la Tree Foundation, une organisation à but non lucratif basée en Floride, qui se consacre à la recherche, à l'exploration et à l'éducation des arbres. "Sans eux, nous perdons des fonctions extraordinaires et essentielles pour la vie sur Terre."

Les services des arbres sur cette planète vont du stockage du carbone et de la conservation des sols à la régulation du cycle de l’eau. Ils soutiennent les systèmes alimentaires naturels et humains et hébergent d'innombrables espèces – y compris nous, grâce aux matériaux de construction. Pourtant, nous traitons souvent les arbres comme jetables: comme des objets à récolter à des fins économiques ou comme un inconvénient pour le développement humain. Depuis que notre espèce a commencé à pratiquer l’agriculture il ya environ 12 000 ans, nous avons détruit près de la moitié des 5 800 milliards d’arbres dans le monde., selon une étude de 2015 publiée dans la revue Nature.

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Une grande partie de la déforestation a eu lieu ces dernières années. Depuis le début de l'ère industrielle, les forêts ont diminué de 32%. Surtout dans les tropiques, de nombreux trillions d’arbres dans le monde sont en chute rapide, avec environ 15 milliards d’arbres coupés chaque année, indique l’étude Naturestudy. Dans de nombreux endroits, la perte d'arbres s'accélère. En août, l'Institut national de recherche spatiale a enregistré une augmentation de 84% des incendies dans la forêt amazonienne brésilienne par rapport à la même période en 2018. Les brûlis sont également à la hausse en Indonésie et à Madagascar.

Sauf catastrophe inimaginable, il n’existe aucun scénario dans lequel nous abattrions tous les arbres de la planète. Mais imaginer un monde dystopique de style Mad Max dans lequel tous les arbres de la Terre sont morts subitement peut nous aider à comprendre à quel point nous serions perdus sans eux.

Il y aurait des extinctions massives de tous les groupes d'organismes, à la fois localement et globalement – Jayme Prevedello

«Permettez-moi de commencer par dire à quel point un monde sans arbres serait horrible: ils sont irremplaçables», déclare Isabel Rosa, chargée de cours en analyse et analyse de données environnementales à l'université de Bangor, au Pays de Galles. «Si nous nous débarrassons de tous les arbres, nous vivrons (sur) une planète qui pourrait ne plus être en mesure de nous soutenir.»

Pour commencer, si les arbres disparaissaient du jour au lendemain, il en serait de même pour la biodiversité. La perte d'habitat est déjà le principal facteur d'extinction dans le monde. La destruction de toutes les forêts restantes serait donc «catastrophique» pour les plantes, les animaux, les champignons et plus encore, a déclaré Jayme Prevedello, écologiste à l'Université d'État de Rio de Janeiro au Brésil. "Il y aurait des extinctions massives de tous les groupes d'organismes, à la fois localement et globalement."

La vague d'extinctions s'étendrait au-delà des forêts, réduisant ainsi la faune qui dépendait d'arbres isolés et de petits peuplements d'arbres. En 2018, Prevedello et ses collègues ont constaté, par exemple, que la richesse globale en espèces était de 50 à 100% plus élevée dans les zones avec des arbres dispersés que dans les zones ouvertes. «Même un seul arbre isolé dans une zone ouverte peut servir d’aimant à la biodiversité, attirant et fournissant des ressources pour de nombreux animaux et plantes», explique Prevedello. "Par conséquent, la perte même d'arbres individuels peut avoir un impact important sur la biodiversité au niveau local."

Le climat de la planète serait également radicalement modifié à court et à long terme. Les arbres interviennent dans le cycle de l'eau en agissant comme des pompes biologiques: ils aspirent l'eau du sol et la déposent dans l'atmosphère en la transformant de liquide en vapeur. Ce faisant, les forêts contribuent à la formation et aux précipitations des nuages. Les arbres empêchent également les inondations en retenant l'eau plutôt que de la laisser se précipiter dans les lacs et les rivières, et en protégeant les communautés côtières des ondes de tempête. Ils maintiennent les sols en place qui seraient autrement entraînés par la pluie et leurs structures racinaires aident les communautés microbiennes à prospérer.

Sans arbres, les zones autrefois boisées deviendraient plus sèches et plus sujettes à des sécheresses extrêmes. Lorsque la pluie tomberait, les inondations seraient désastreuses. Une érosion massive aurait un impact sur les océans, l’étouffement des récifs coralliens et d’autres habitats marins. Les îles dépourvues d’arbres perdraient leurs barrières à la mer et beaucoup seraient emportées. «Supprimer des arbres signifie perdre d'énormes quantités de terres au détriment de l'océan», déclare Thomas Crowther, écologiste mondial des systèmes à l'ETH Zurich en Suisse et auteur principal de l'édition 2015 de Naturestudy.

En plus d'intervenir dans le cycle de l'eau, les arbres ont un effet de refroidissement localisé. Ils fournissent de l'ombre qui maintient la température du sol et, en tant que chose la plus sombre du paysage, absorbent la chaleur plutôt que de la refléter. Dans le processus d'évapotranspiration, ils canalisent également l'énergie du rayonnement solaire en convertissant de l'eau liquide en vapeur. Avec tous ces services de refroidissement perdus, la plupart des endroits où se trouvaient les arbres se réchauffaient immédiatement. Dans une autre étude, Prevedello et ses collègues ont constaté que l’abattage complet d’une parcelle de forêt de 25 km températures annuelles locales à augmenter d'au moins 2 ° C dans les régions tropicales et 1 ° C dans les régions tempérées. Les chercheurs ont également trouvé des différences de température similaires en comparant les zones boisées et ouvertes.

À l'échelle mondiale, les arbres luttent contre le réchauffement causé par le changement climatique en stockant du carbone dans leurs troncs et en éliminant le dioxyde de carbone de l'atmosphère. La déforestation compte déjà pour 13% des émissions mondiales totales de carbone, selon un rapport du GIEC publié en août, alors que le changement d’utilisation des sols représente en général 23% des émissions. Avec la disparition de tous les arbres de la planète, des écosystèmes auparavant boisés «ne deviendraient plus qu'une source d'émission de dioxyde de carbone dans l'atmosphère, plutôt qu'un puits», déclare Paolo D'Odorico, professeur de sciences de l'environnement à l'Université de Californie. Berkeley.

De grandes quantités de carbone pénétreraient dans les océans, causant une acidification extrême et risquant de tuer presque tout, sauf les méduses.

Au fil du temps, Crowther prédit que nous assisterions à la libération de 450 gigatonnes de carbone dans l'atmosphère, soit plus du double de la quantité déjà apportée par les humains. Pendant un certain temps, cet effet serait compensé par des plantes et des herbes plus petites. Mais si les petites installations capturent le carbone plus rapidement que les arbres, elles le dégagent également plus rapidement. Éventuellement, peut-être sur quelques décennies, ces plantes ne pourraient plus faire face au réchauffement imminent. "La chronologie dépend de l'endroit où vous vous trouvez, car la décomposition est beaucoup plus rapide sous les tropiques que dans l'Arctique", explique D’Odorico. "Mais une fois que le dioxyde de carbone est dans l’atmosphère, peu importe qu’il vienne d’ici ou de là-bas."

Alors que la décomposition faisait lentement exploser cette bombe au carbone, la Terre se transformerait en une planète «énormément» plus chaude, dit Crowther, comme nous ne l’avions jamais vu auparavant. De grandes quantités de carbone pénétreraient également dans les océans, provoquant une acidification extrême et la mort de presque tout, à l'exception des méduses, dit-il.

Les souffrances de l’humanité commenceraient bien avant un réchauffement climatique catastrophique. L'augmentation de la chaleur, la perturbation du cycle de l'eau et la perte d'ombrage feraient des victimes parmi des milliards de personnes et de bétail. La pauvreté et la mort s'abattront aussi sur beaucoup de pays 1,6 milliard de personnes qui dépendent directement des forêts pour leurs moyens de subsistance, y compris pour la récolte de nourriture et de médicaments. De plus en plus de gens se retrouveraient dans l'incapacité de cuisiner ou de chauffer leur maison, faute de bois de chauffage. Partout dans le monde, ceux dont le travail tourne autour des arbres – bûcherons, fabricants de papier, producteurs de fruits ou charpentiers – seraient soudain sans emploi, ravageant l'économie mondiale. Le secteur du bois à elle seule, emploie 13,2 millions de personnes et génère 600 milliards de dollars (£ 500 milliards) chaque année, selon la Banque mondiale.

De même, les systèmes agricoles seraient complètement déséquilibrés. Les cultures d'ombre comme le café diminueraient considérablement, tout comme celles qui dépendent des pollinisateurs arboricoles. En raison des fluctuations de la température et des précipitations, les endroits qui produisaient auparavant des cultures seraient soudainement tombés en panne alors que d'autres, auparavant impropres, pourraient devenir souhaitables. Avec le temps, cependant, les sols de partout s'épuiseraient et nécessiteraient d'importantes quantités d'engrais pour la survie des cultures. Un chauffage supplémentaire rendrait éventuellement la plupart des endroits incultables et invivables.

En plus de ces changements dévastateurs, il y aurait des impacts sur la santé. Les arbres nettoient l'air en absorbant les polluants et en retenant les particules sur leurs feuilles, leurs branches et leur tronc. Des chercheurs du US Forest Service ont calculé que les arbres aux seuls États-Unis enlèvent 17,4 millions de tonnes de pollution atmosphérique chaque année, un service évalué à 6,8 milliards de dollars (5,6 milliards de livres sterling). Au moins 850 vies ont ainsi été sauvées et au moins 670 000 cas de problèmes respiratoires aigus ont été évités.

D’Odorico ajoute que nous pourrions également voir des épidémies de maladies rares ou nouvelles transférées d’espèces avec lesquelles nous n’entrons normalement pas en contact. Lui et ses collègues ont trouvé que Le transfert d’Ebola chez l’homme a lieu dans des zones sensibles de forêts fragmentation. Une perte soudaine de forêts partout dans le monde pourrait provoquer une augmentation temporaire de notre exposition à des infections zoonotiques telles que le virus Ebola, le virus Nipah et le virus du Nil occidental, ainsi qu’à des maladies transmises par les moustiques telles que le paludisme et la dengue.

Un nombre croissant de recherches montre également que les arbres et la nature sont bons pour notre bien-être mental. Département de la protection de l’environnement de l’État de New York, par exemple, recommande de marcher dans les forêts améliorer la santé globale, y compris pour réduire le stress, augmenter les niveaux d'énergie et améliorer le sommeil. Les arbres semblent également aider le corps à récupérer: une étude célèbre de 1984 a révélé que les patients en convalescence après une chirurgie avaient séjours hospitaliers plus courts s'ils avaient une vue verte plutôt que celle d'un mur de briques. Des recherches plus récentes ont révélé que passer du temps autour de l'herbe et des arbres réduit les symptômes chez les enfants présentant un trouble d'hyperactivité avec déficit de l'attentionet de nombreuses études ont également mis en évidence une corrélation positive entre les espaces verts et les performances des enfants à l’école. Les arbres peuvent même aider à lutter contre la criminalité: une étude a révélé Augmentation de 10% de la couverture forestière était associée à une réduction de 12% de la criminalité à Baltimore.

«La baignade en forêt» est maintenant une prescription médicale au Japon – Kathy Willis

«Autant de choses qui conduisent à des problèmes de bien-être physique et mental peuvent être considérablement réduites en passant du temps dans un environnement forestier», explique Kathy Willis, professeur de biodiversité à l'Université d'Oxford. "C’est pourquoi le" bain de forêt "est maintenant une prescription médicale au Japon."

La perte des arbres serait également pleurée à un niveau culturel profond. Les arbres sont des agrafes d'innombrables enfances et occupent une place prépondérante dans l'art, la littérature, la poésie, la musique, etc. Depuis la préhistoire, ils ont intégré les religions animistes et jouent un rôle de premier plan dans les autres grandes religions pratiquées de nos jours. Bouddha a atteint l'illumination après s'être assis sous l'arbre Bodhi pendant 49 jours, tandis que les hindous adorent les arbres Peepal, symboles de Vishnu. Dans la Torah et l'Ancien Testament, Dieu crée des arbres le troisième jour de la création – avant même les animaux ou les humains – et dans la Bible, Jésus meurt sur une croix en bois construite à partir d'arbres.

"Beaucoup de gens voient les forêts avec des signes dollar", dit Lowman. "Mais nous n'avons jamais trouvé de chiffre monétaire pour l'importance spirituelle des forêts."

Même si nous pouvions vivre dans un monde sans arbres, qui le voudrait? – Thomas Crowther

Tout compte fait, les êtres humains auraient du mal à survivre dans un monde sans arbres. Les modes de vie occidentaux urbanisés deviendraient rapidement une chose du passé et beaucoup d'entre nous mourraient de faim, de chaleur, de sécheresse et d'inondations. Les communautés survivantes, pense Lowman, seraient probablement celles qui ont conservé les connaissances traditionnelles sur la façon de vivre dans des environnements sans arbres, tels que les Aborigènes d’Australie. Crowther, au contraire, soupçonne que la vie ne persisterait que dans une colonie ressemblant à Mars, rendue possible par la technologie et totalement séparée de l'existence que nous avons toujours connue.

«Même si nous pouvions vivre dans un monde sans arbres, qui le voudrait?» Dit Crowther. "Cette planète est unique par rapport à tout ce que nous connaissons actuellement dans l'univers à cause de cette chose inexplicable appelée la vie, et sans arbres, la quasi-totalité de celle-ci serait simplement vissée."

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