Bataille de volontés: le moindre ordre de religieuses françaises s'attaque au Vatican

Le Vatican est aux prises avec un dilemme inhabituel après que presque toutes les religieuses d'un ordre religieux français minuscule aient menacé de renoncer à leurs voeux plutôt que d'accepter la décision du Saint-Siège de renvoyer leur supérieur.

Les sœurs soutiennent que les commissaires du Vatican envoyés pour remplacer leur supérieure générale, qui est aussi la nièce du fondateur de l'ordre, n'ont aucune compréhension de leur mode de vie ou de leur spiritualité. La conclusion de l'église – contenue dans un résumé de son enquête fourni cette semaine à l'Associated Press – est que les Petites Sœurs de Marie, Mère du Rédempteur vivent "sous l'étreinte" d'un supérieur "autoritaire" et se sentent "sérieuses". conflit de loyauté "envers elle.

L'affrontement marque une bataille de volontés extraordinaire entre la hiérarchie du Vatican et le groupe de 39 religieuses, la plupart âgées de 60 à 70 ans, qui gèrent des foyers pour personnes âgées dans les régions rurales de l'ouest et du sud de la France. Leur menace de partir survient à un moment où l'Église catholique peut difficilement les épargner, alors que le nombre de sœurs est en chute libre en Europe et dans les Amériques.

La révolte improbable se préparait depuis des années mais a éclaté en 2017, lorsque le Vatican a suspendu le gouvernement des Petites Sœurs et ordonné la destitution de la supérieure, Mère Marie de Saint Michel. Le Vatican a déclaré avoir pris des mesures après que les enquêtes de l'église locale menées en 2010 et 2016 avaient révélé un autoritarisme excessif dans son règne et de graves problèmes de gouvernance.

Les détails de ses supposés abus d'autorité n'ont pas été révélés. Mais deux ans après son élection en tant que supérieure en 2000, six sœurs étaient parties, ont déclaré des responsables de l'église.

"Les actes graves posés par Mère Marie de Saint Michel sont dénoncés et les sœurs appelées à des comportements religieux et responsables", a écrit le cardinal Joao Braz di Aviz, préfet de la Congrégation pour les religieux au Vatican, en juillet.

À ce moment-là, Braz avait déjà nommé un commissaire et deux adjoints pour gérer l'ordre. Mais les Petites Sœurs refusèrent de les accepter et maintinrent Saint Michel dans la maison mère.

Alors que le bras de fer se crispait, 34 des 39 religieuses ont publié une déclaration publique extraordinaire le mois dernier, affirmant qu'elles n'avaient d'autre choix que de demander à être relevées de leurs vœux de religion.

"Nous ne faisons pas ce sacrifice à la légère", ont-ils écrit. "Nous souhaitons rester en totale communion avec l'église, mais nous ne pouvons pas signifier plus clairement ni plus douloureusement notre incapacité en conscience à obéir à ce que l'on nous commande de faire."

Leur situation a suscité de la sympathie. Un groupe de soutien français, l'Association de soutien des Petites Sœurs de Marie, affirme avoir reçu 3 900 signatures pour une pétition en ligne demandant la restauration immédiate du gouvernement central de l'ordre et la destitution des commissaires.

"Nous sommes dans une situation de blocage", a déclaré Marcel Mignot, président de l'association de soutien.

Les sœurs minimisent les problèmes avec leur supérieure et affirment que le vrai litige porte sur la décision de leur évêque local de séparer la direction de leurs foyers de soins pour personnes âgées qui ont été fusionnées ces dernières années. Ils disent que l'évêque a utilisé son autorité pour leur imposer une décision injuste sans prendre en compte leur point de vue ni les implications financières.

"Il s'agit du pouvoir", a déclaré Mignot, faisant référence à l'autorité de l'évêque sur les ordres diocésains.

Les sœurs ont fait appel de sa décision devant la haute cour du Vatican "afin que la vérité puisse être rétablie, mais que la justice romaine prenne son temps", ont écrit leurs sœurs plus tôt cette année.

Leur chère communauté a été fondée en 1954 à Toulouse par Marie Nault, une femme qui, selon la légende, a cessé ses études à 11 ans pour travailler dans la ferme familiale mais possédait une telle spiritualité qu'elle a développé les stigmates – les plaies saignantes qui imitent ceux-ci. du Christ sur la croix.

Nault prit le nom de Mère Marie de la Croix et ouvrit quatre communautés de l'ouest et du sud de la France qui, en 1989, obtinrent l'approbation de l'évêque pour devenir un institut diocésain de la vie consacrée.

Née en 1901, Mère Marie est décédée en 1999 et sa nièce, l'actuelle supérieure évincée, prend la relève un an plus tard. Elle reste à la maison mère à Saint-Aignan sur Roë, dans l'ouest de la France. Elle devait se retirer après la fin de son mandat et l'élection d'un nouveau supérieur, mais les plans pour les élections sont maintenant dans les limbes, a déclaré Mignot.

L'affrontement avec les Petites Sœurs intervient alors que le nombre de religieuses dans le monde continuait à baisser, à mesure que les soeurs âgées meurent et que moins de jeunes prennent leur place. Les statistiques les plus récentes du Vatican datant de 2016 indiquent que le nombre de soeurs était en baisse de 10 885 par rapport à l'année précédente pour s'établir à 659 445 dans le monde. Dix ans auparavant, il y avait 753 400 religieuses dans le monde, ce qui signifie que l'Église catholique a perdu près de 100 000 soeurs en une décennie.

Selon les statistiques du Vatican, les sœurs européennes enregistrent régulièrement le déclin de 8 370 soeurs en 2016, en plus du nombre de 8 394 de l'année précédente.

Dans ses conclusions sur cette affaire, le Vatican a déclaré croire que la majorité des Petites Sœurs "souhaitait véritablement suivre le Seigneur dans une vie de prière et de sacrifice".

Tout en déplorant le "contrôle étroit" exercé par le supérieur sur eux, la congrégation du Vatican pour les ordres religieux a confié à AP que la plupart des sœurs avaient été tenues au courant du conflit entre la direction et les foyers pour personnes âgées – des détails que même les commissaires du Vatican ont ". Ils n’ont pas pu accéder aux finances des instituts, a précisé le résumé du Vatican.

Par le passé, le Vatican n'a pas craint d'imposer la loi martiale aux ordres religieux, hommes ou femmes, lorsqu'ils rencontraient des difficultés, que ce soit pour des raisons financières, disciplinaires ou autres.

Saint Jean-Paul II a nommé ses propres supérieurs pour diriger les jésuites en 1981, quelque 200 ans après la suppression totale de l'ordre par le pape Clément XIV. Le pape Benoît XVI a imposé un processus de réforme long de l'ordre de la Légion du Christ et de ses branches laïques après la détermination de son fondateur à être un pédophile. Plus récemment, le Vatican a nommé un commissaire chargé de prendre en charge un ordre traditionnel de prêtres et de religieuses, les frères franciscains de l'Immaculée.

Néanmoins, l’affrontement avec les Petites Sœurs est inhabituel, a déclaré Gabriella Zarri, professeure d’histoire à la retraite et experte des ordres religieux des femmes à l’Université de Florence.

"C’est grave, mais c’est aussi grave que ces nonnes commettent des actes si violents qu’elles menacent de quitter la vie religieuse", a-t-elle déclaré. "C'est difficile à comprendre, sauf peut-être à cause de leur attachement au charisme de la fondatrice" et de sa nièce.

Sabina Pavone, professeur d'histoire moderne à l'Université de Macerata, a déclaré que les archives catholiques – en particulier des procès de l'Inquisition – sont pleines de cas où le Vatican agit lorsque les supérieurs religieux assument des pouvoirs "tyranniques" sur leurs fidèles adeptes.

Alors que beaucoup de cas datent de la période de croissance considérable des ordres religieux pour les femmes dans les années 1800, elle a ajouté: "nous ne devrions pas être surpris que vous les trouviez aujourd'hui".

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