Avec exaspération, le football universitaire essaie juste de passer les éliminatoires

Dans ce monde pandémique malléable et fluctuant, il peut y avoir une certitude glanée au cours des presque deux dernières années de vie avec le coronavirus : qu’ici et là-bas peuvent ne pas se ressembler beaucoup.

Lorsque la ville de New York n’était que sirènes, silence et isolement sinistre pendant la première vague de la pandémie, il était facile pour quelqu’un de, disons, Medicine Lodge, Kan. quelques mois plus tard quand il a balayé les plaines.

Cela s’est poursuivi depuis, cette crête et cette chute, avec des mandats de masque et de vaccin, de nouvelles variantes et la danse inconfortable et implacable des décideurs politiques – qui ont été tirés d’un côté par la science (qui change rapidement) et d’un autre par une communauté d’affaires agitée (qui peut ne pas toujours s’occuper du bien-être de ses employés avec la même vigueur qu’il s’occupe du résultat net).

Le sport n’a pas été différent.

Ses créateurs de mythes promeuvent souvent le sport comme une meilleure version de nous-mêmes, proclamant depuis longtemps que la surface de jeu est le véritable lieu de travail égalitaire de l’Amérique, où le mérite est suprême, ce qui est vrai – tant que vous n’étiez pas un joueur de baseball ou un quarterback noir, ou ouvertement gay, ou une femme coach au mauvais moment. En d’autres termes, il a été comme de nombreux autres lieux de travail.

Et ainsi, alors que la dernière vague – stimulée par les variantes Delta et Omicron – se propage à travers les États-Unis d’est en ouest, entraînant plus de 300 000 nouveaux cas par jour, plus du double au cours des deux dernières semaines, il n’y a eu aucun exemption pour le sport.

La NFL, qui a déplacé trois matchs plus tôt ce mois-ci en raison d’épidémies de virus, avait 96 joueurs testés positifs au virus lundi. Des dizaines de matchs de la LNH ont été reportés ou annulés et la ligue a interrompu ses activités la semaine dernière. Sept des 30 entraîneurs-chefs de la NBA ne sont pas disponibles pour diverses raisons liées au virus, avec Doc Rivers de Philadelphie et Michael Malone de Denver, dont le match de l’équipe contre Golden State a été reporté, étant mis à l’écart jeudi.

Dans les sports universitaires, des centaines de matchs de basket-ball masculin et féminin ont été annulés ou reportés, et de nombreuses équipes ont joué en infériorité numérique – comme Seton Hall, dont l’équipe masculine a raté six joueurs mercredi lors d’une défaite serrée contre Providence. Et sept programmes de football se sont retirés des matchs de bowl en raison d’épidémies de virus au sein de leurs équipes. L’un d’eux, l’UCLA, s’est retiré du Holiday Bowl quelques heures seulement avant le coup d’envoi prévu mardi.

La plupart des équipes qui n’ont pas pu jouer ont été rapidement submergées par des épidémies. Le Boston College a eu un test positif pour un joueur juste avant son départ pour le Military Bowl à Annapolis, dans le Maryland, le 22 décembre. Il a été laissé pour compte. Le 25 décembre, davantage de joueurs avaient été testés positifs. Il y en avait encore plus dimanche. Avec plus de 40 joueurs indisponibles à cause du virus, des blessures, des transferts et des retraits, l’école a décidé qu’elle ne pouvait pas jouer en toute sécurité le match qui était prévu lundi.

À Virginia, les réunions de position ont été déplacées vers le terrain d’entraînement intérieur, où les portes de garage des deux côtés du bâtiment peuvent être enroulées pour permettre une meilleure ventilation. Des écrans plats ont été fixés aux murs, des chaises pliantes ont été installées en groupe et des projecteurs ont été mis en place. Pourtant, une poignée de tests positifs la semaine dernière a incité toute l’équipe à se faire tester le jour de Noël. Lorsque les tests sont revenus dimanche matin, il y avait suffisamment de points positifs pour que l’équipe se retire du Fenway Bowl, qui était prévu pour mercredi.

Un entraîneur sportif d’une école qui a dû annuler son jeu de boules a déclaré que l’une de ses tâches les plus difficiles était d’expliquer aux athlètes et aux entraîneurs pourquoi les directives ne cessent de changer, comme ils l’ont fait cette semaine lorsque les Centers for Disease Control and Prevention ont raccourci la fenêtre d’isolement à cinq jours à partir de 10, et n’a pas recommandé de test négatif pour mettre fin à l’isolement, ce qui a suscité les critiques de certains scientifiques.

“Ce que nous voyons, c’est beaucoup de frustration et d’épuisement”, a déclaré le formateur, qui a requis l’anonymat car il a déclaré que le sujet était trop politiquement chargé. « Il faut beaucoup d’éducation et répéter l’éducation d’où vous en êtes, encore et encore. Parfois, ils vous regardent comme : « De quoi parlez-vous ? Le mois dernier, vous nous avez dit autre chose.

Ensuite, il y a le joyau de la couronne de la saison de football universitaire, les éliminatoires à quatre équipes qui commencent vendredi avec une paire de demi-finales : le n°1 de l’Alabama contre le n°4 de Cincinnati dans le Cotton Bowl à l’extérieur de Dallas, et le n°2 du Michigan contre le n°2. 3 Georgia dans l’Orange Bowl près de Miami.

Ce qui se passe avec le virus dans le reste du pays est un sujet que peu de personnes associées aux jeux voudraient aborder. Il y a eu une poignée de cas à apparaître – deux avec des entraîneurs de l’Alabama, d’autres avec des joueurs pour Géorgie et Michigan – et les universités ne sont pas tenues de tester les joueurs vaccinés, même si la variante Omicron a réussi à infecter les personnes vaccinées. Peut-être y aura-t-il vendredi des annonces de joueurs indisponibles, comme la saison dernière.

En vérité, cependant, les deux matchs de demi-finale et le match de championnat du 10 janvier à Indianapolis sont trop précieux pour être attaqués par le virus. ESPN a versé environ 470 millions de dollars aux éliminatoires du football universitaire pour les droits des jeux de cette année, selon l’Associated Press.

Et les jeux ont été protégés en tant que tels. Les entraînements sont fermés aux médias depuis mardi – même les 15 minutes habituelles environ lorsque les équipes de tournage collectent des images de joueurs qui s’étirent – ​​il n’y aura donc aucune surveillance pour savoir si quelqu’un manque, ce qui pourrait inciter à se demander pourquoi. Les sessions médiatiques ont été réalisées à distance et ont été, dirons-nous, organisées.

Dans l’un d’eux mercredi, on a demandé au receveur de l’Alabama Slade Bolden si, avec des vaccins si répandus, il pensait que nous avions traversé le pire de la pandémie. “Je veux dire, je ne sais jamais quand ça va réellement se terminer”, a-t-il déclaré. “J’espère que cela se terminera le plus tôt possible.”

On lui a posé une question de suivi : à quand remonte la dernière fois qu’il a été testé ?

« Honnêtement, je ne peux pas vous le dire, car nous ne sommes généralement pas testés à moins d’avoir des symptômes », a-t-il déclaré. (Cela est conforme aux directives de la NCAA, qui ont appelé à des tests uniquement pour les joueurs symptomatiques et les joueurs non vaccinés dans les 72 heures suivant le coup d’envoi.)

Ce dernier échange, cependant, a été caché des transcriptions qui sont distribuées plus largement aux médias, tout comme un autre sur le virus avec l’ailier rapproché de Cincinnati Josh Whyle, qui a déclaré qu’il aurait 25 membres de sa famille qui se rendraient au match.

Scottie Rodgers, le porte-parole du Cotton Bowl, a déclaré que toutes les transcriptions sont éditées “pour l’exactitude et pour s’assurer que les citations incluses fournissent un contenu substantiel”.

Rodgers n’a pas répondu à un e-mail de suivi demandant en quoi les questions sur les coronavirus n’étaient pas considérées comme un contenu de fond. Il y avait, cependant, beaucoup de va-et-vient dans les transcriptions sur les mérites du chili distinctif de la région de Cincinnati.

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