Antoinette de Saint-Étienne, la religieuse des Premières Nations qui a chanté pour une reine

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Dans cette série, nous examinons les femmes sous-reconnues à travers les âges.

Dans une archive de la région de France, l’histoire d’une femme des Premières Nations du Canada émerge d’un vieux manuscrit écrit par des religieuses documentant l’histoire de leur couvent.

Antoinette de Saint-Étienne faisait partie du peuple Mi’kmaw, dont les terres s’étendaient sur les régions du nord-est de ce qui est maintenant le Canada et les États-Unis. Au début du XVIIe siècle, les destins de cette femme des Premières Nations et des religieuses d’un couvent de province en France se sont entrelacés de façon inattendue.

Antoinette est née en Acadie, un établissement français naissant au Canada, mais elle chanterait un jour pour une reine à Paris et deviendrait une source de fierté pour les religieuses de l’abbaye bénédictine de Beaumont-lès-Tours, en tant que convertie inhabituelle à la Foi catholique.

Un «enfant exotique»

Pétroglyphe mi’kmaw [n.d.; after 1500] In situ: Parc national Kejimkujik, Nouvelle-Écosse. Musée de la Nouvelle-Écosse, Halifax, P179 / 59.60.2 / N-19.345.
Musée de la Nouvelle-Écosse – pas pour un usage commercial

Antoinette est née dans les années 1620, à une époque où les Français cherchaient à explorer les riches ressources en fourrure de la région et à christianiser la population locale.

Ses parents étaient une femme Mi’kmaw, qui n’est pas nommée dans la chronique des religieuses, et un protestant français, Charles de Saint-Étienne de la Tour. Il était arrivé en Acadie à l’adolescence et avait rapidement appris à vivre parmi la population locale. En 1631, il est nommé gouverneur.

Les Mi’kmaw se déplaçaient traditionnellement de façon saisonnière sur leurs terres, leur mode de vie étant fortement axé sur les côtes maritimes. Leurs territoires ont été parmi les premiers avec lesquels les Européens ont pris contact dans la région. Bien qu’Antoinette ait été baptisée par des missionnaires capucins en Acadie, la chronique des religieuses qualifie la jeune fille de «petite sauvage».

En 1632, il semble que la mère d’Antoinette soit décédée, car Saint-Étienne se rendit en France avec deux de leurs trois filles. Les filles ont été confiées aux soins du noble Charles de Razilly, dont le frère Saint-Étienne connaissait l’Acadie.

Antoinette, alors âgée de cinq ou six ans environ, fut initialement donnée à une protestante du nom de Madame de Saint-Hilaire, mais Razilly avait écrit au sujet de ses jeunes accusations à sa sœur Louise, une religieuse de Beaumont. Les religieuses ont noté que la soignante d’Antoinette était «très zélée pour sa religion».

C’était important. Les protestants et les catholiques n’étaient plus en guerre au XVIIe siècle, mais l’affiliation spirituelle des enfants était devenue un nouveau champ de bataille entre les confessions chrétiennes. Les religieuses voulaient que cet enfant exotique soit élevé catholique.

Portrait de Marie de l’Incarnation, attribué à Hugues Pommier, 1672. Archives des Ursulines de Québec.
Wikimedia Commons

La campagne de Louise de Razilly pour que l’enfant soit confié aux soins du couvent a réussi. En 1636, Antoinette est placée à Beaumont, «pour la rendre capable de vie religieuse, si cela était possible».

Avoir Antoinette à Beaumont était une double victoire pour les religieuses. Sa sœur avait été emmenée au couvent des Ursulines à Tours, un ordre relativement nouveau établi en 1622.

À peu près à la même époque, il en était de même d’une novice connue aujourd’hui sous le nom de Sainte Marie de l’Incarnation, qui a ensuite dirigé d’autres sœurs Ursulines pour enseigner auprès des peuples autochtones du Québec. Les Ursulines ressemblaient au visage dynamique d’une Église catholique en renouvellement, attirant des novices de nombreux secteurs de la société.

En revanche, l’abbaye bénédictine de Beaumont, établie de longue date, accueille des femmes des familles les plus prestigieuses de la région depuis le XIe siècle. Avoir Antoinette a donné au Beaumont traditionnel un droit au remarquable.

La voix d’Antoinette

À l’âge d’environ 16 ans, Antoinette a demandé à être officiellement admise à Beaumont en tant que novice. La communauté a voté son approbation, et à partir de ce moment, elle n’est plus considérée comme une «sauvage». Au lieu de cela, Antoinette est devenue la «novice canadienne».

Quelques années plus tard, un père de passage de l’ordre des Cordeliers assista à un service à Beaumont et entendit Antoinette chanter. Comme le raconte la chronique, il a trouvé la voix de cette fille “parfaitement bonne”, revenant plusieurs fois pour confirmer sa découverte. À son retour à Paris, il est allé informer la reine et régente française, Anne d’Autriche.

La reine a annoncé qu’elle souhaitait entendre la voix pour elle-même, et Antoinette a été dûment élevée à Paris. Là, elle a été installée dans l’abbaye royale bénédictine du Val-de-Grâce, alors en construction par la reine. En juin 1644, Anne assiste à un service pour entendre Antoinette chanter.

La reine a déclaré que la voix d’Antoinette était en effet belle «mais sans formation» et a pris des dispositions pour un tuteur. On s’attendait à ce qu’Antoinette reste dans le Val-de-Grâce et y prononce des vœux de profès.

Ancienne abbaye du Val-de-Grâce, Paris, France: vue sur le cloître et son jardin à la française.
Myrabella / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Cependant, après huit mois, elle a demandé un transfert. Selon la chronique, elle trouva trop austère le Val-de-Grâce et reçut le consentement de la reine pour revenir au régime plus modéré de Beaumont en février 1645.

Cela représente l’un des rares moments d’autonomie d’Antoinette dans le récit de la chronique – un moment qui a bien reflété sur l’abbaye. La sévérité du mode de vie du Val-de-Grâce est reconnue et attire de nombreuses femmes. Ici, cependant, l’adoption par Beaumont d’un chemin moins extrême a attiré Antoinette vers eux, et en 1646, elle y a prononcé ses vœux.

Le parcours d’une femme des Premières Nations

Antoinette de Saint-Étienne a effectué de nombreux voyages au cours de sa vie – géographiques et spirituels ainsi que textuels.

Elle a figuré dans le récit de la chronique parce que c’était une histoire de triomphe pour la communauté. À leurs yeux, ils l’avaient sauvée d’une vie de sauvagerie, du protestantisme et du régime religieux à la mode mais excessif du Val-de-Grâce.

Antoinette n’apparaît qu’à un autre endroit de la chronique, dans une liste de religieuses participant à une procession. Mais cela a du sens du point de vue de la communauté. Devenue membre à part entière de la communauté, Antoinette se dérobe à la vue.

Elle était devenue l’une d’entre elles, et en tant que telle, n’était plus un point d’exception à documenter dans la chronique. Aux côtés de ses sœurs enfermées, la femme mi’kmaw à la voix remarquable s’estompe dans les silences de l’histoire.

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