Alors que les nouvelles locales meurent, un réseau payant prend sa place

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Il y a environ dix ans, M. Timpone a lancé Journatic, un service qui visait à automatiser et à externaliser les emplois des journalistes, en le vendant à deux des plus grandes chaînes du pays, Hearst et Tribune Publishing. Il a utilisé un logiciel rudimentaire pour transformer les données publiques en extraits de nouvelles. Ce contenu remplit toujours la plupart de ses sites. Et pour les articles écrits par des humains, il a simplement payé moins les journalistes, même en utilisant des travailleurs philippins qui écrivaient sous de fausses signatures.

Lorsque l’émission de radio “This American Life” a révélé sa stratégie en 2012, M. Timpone a défendu son approche comme moyen de sauvegarder les nouvelles locales. “Personne ne couvre toutes ces petites villes,” il a dit. «Je ne dis pas que nous sommes la solution, mais nous sommes certainement sur la voie de la solution.»

Vers 2015, il s’est associé à M. Proft et a lancé une chaîne de sites Web et de journaux gratuits axés sur les zones suburbaines et rurales de l’Illinois.

Les publications ressemblaient à des organes de presse typiques qui couvraient leurs communautés. Mais un comité d’action politique contrôlé par M. Proft a versé aux entreprises de M. Timpone au moins 646000 dollars de 2016 à 2018, selon les registres des finances de la campagne de l’État, de l’argent provenant en grande partie de Dick Uihlein, un mégadonateur conservateur et le chef du géant de l’approvisionnement maritime. Uline.

Après des plaintes, le Conseil des élections de l’Illinois a ordonné aux journaux de dire que le comité de M. Proft les avait financés. Un petit avertissement dans leurs pages «À propos» indique maintenant que les sites sont financés, «en partie, par des groupes de défense qui partagent nos croyances en un gouvernement limité.» Les sites de l’Illinois sont pratiquement les seuls du réseau de M. Timpone à avoir une telle divulgation.

Les questions des régulateurs n’ont pas ralenti M. Timpone. Il a doublé la taille du réseau de l’Illinois à 34 sites et, en 2017, s’est étendu à d’autres États. Il a également ajouté des dizaines de sites avec des objectifs au-delà de la politique, dont 11 qui ressemblent à des publications d’actualités juridiques traditionnelles mais qui sont financé par un groupe de la Chambre de commerce américaine.

Puis, de juin à octobre de l’année dernière, le réseau a encore augmenté, passant d’environ 300 sites à près de 1300, selon une analyse du Times des données collectées par le Global Disinformation Index, un groupe de recherche sur Internet. (Le Tow Center for Digital Journalism à Columbia University a compté un nombre similaire de sites dans le réseau.)

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