acteur, activiste et idole avant-gardiste : Code Switch : NPR

15 septembre 1980 : Sidney Poitier, acteur et réalisateur américain.

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15 septembre 1980 : Sidney Poitier, acteur et réalisateur américain.

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Les hommages se sont succédé depuis que Sidney Poitier est décédé la semaine dernière à 94 ans. Et ils auraient dû le faire. Il était, comme beaucoup l’ont noté, un acteur sans pareil, un militant engagé et un membre de la famille bien-aimé. Il était aussi, franchement, un idole – littéralement grand, sombre et beau.

Poitier est devenue une star de cinéma pour la première fois dans les années 1950 – une époque où la plupart des hommes noirs dans les films et à la télévision n’avaient guère le choix quant à la façon dont ils étaient représentés. Certains étaient idiots (voir Amos ‘n Andy – l’émission télévisée, ne pas la radio) ou dim (Stepin Fetchit) ou cast pour être respectueux des blancs. (Louis Armstrong était un génie de la musique et un homme de race, mais dans les années 60 et 70, son sourire de chat du Cheshire était gênant pour beaucoup de gens de mon âge ; il semblait obséquieux pour les jeunes nouvellement épris de nationalisme noir.) Sidney n’était rien de tout cela.

Même en tant que petite fille, je pouvais voir pourquoi nos mères noires s’évanouissaient. Il était souple, gracieux comme une panthère, avec un sourire qui était parfois privé, parfois complètement, d’une clarté aveuglante. Je me souviens de l’album du casting de ma mère pour le film Porgy and Bess; même en tant que personnage obligé de se déplacer sur ses genoux, Sidney a projeté de la force (mais pas avec sa voix chantante ; il était sourd, il a donc été doublé par le grand baryton Robert McFerrin, père d’un autre musicien qui nous a exhortés Ne vous inquiétez pas, soyez heureux…)

S’il était un condamné en fuite (Les défiants), un vagabond essayant de déménager sa famille dans un meilleur quartier (Un raisin sec au soleil) ou un bricoleur itinérant construisant un “shapel” pour une nonne allemande autoritaire au milieu du désert (Lys des champs), il était toujours droit, toujours Sidney. Même si cela aurait pu lui coûter sa carrière. En plus d’agir, il a mis son argent où sa bouche était et a soutenu le mouvement des droits civiques dans les années 60, et plus tard, le mouvement anti-apartheid. À ses risques et périls. À ses frais. Bien sûr, nos mères ont dû se précipiter au cinéma pour le soutenir.


Sidney Poitier, acteur américain des Bahamas et militant des droits civiques, soutient la campagne des pauvres à Resurrection City à Washington, DC, mai 1968.

Chester Sheard/Getty Images


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Sidney Poitier, acteur américain des Bahamas et militant des droits civiques, soutient la campagne des pauvres à Resurrection City à Washington, DC, mai 1968.

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Surtout dans des films comme Paris Blues, Pour l’amour du lierre et Un décembre chaleureux, où il tomba amoureux de femmes qui leur ressemblaient. Beaucoup d’entre eux étaient moins enthousiasmés par Devinez qui vient dîner, en partie parce que le personnage de Poitier, un médecin nominé au prix Nobel, semblait s’être associé à une femme blanche, oui, mais une qui semblait assez ignorante de la montée était la bataille qu’ils allaient avoir en tant que couple interracial. (Rappelez-vous, le film a fait ses débuts la même année que le mariage interracial était devenu légal dans les 50 États.)

Lorsqu’il est devenu le premier homme noir à remporter l’Oscar du meilleur acteur pour Lilies of the Field, Poitier est monté sur le podium en cravate blanche et en queue de pie, naviguant dans une mer de sympathisants et d’applaudissements tonitruants. Il a accepté avec un discours bref, légèrement vertigineux, plein d’humilité et de joie. Près de 40 ans plus tard, en 2002, il accepte un autre Oscar, honorifique, et remercie les « braves visionnaires » qui ont tenté sa chance avec lui plus tôt dans sa carrière : « J’ai bénéficié de leurs efforts, l’industrie a bénéficié de leurs efforts, l’Amérique bénéficié de leurs efforts », a-t-il déclaré aux spectateurs.


Sidney Poitier quitte la scène avec le présentateur Denzel Washington après avoir reçu un Oscar honorifique lors de la 74e cérémonie des Oscars au Kodak Theatre à Hollywood, le 24 mars 2002.

Timothy A. Clary / AFP via Getty Images


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Sidney Poitier quitte la scène avec le présentateur Denzel Washington après avoir reçu un Oscar honorifique lors de la 74e cérémonie des Oscars au Kodak Theatre à Hollywood, le 24 mars 2002.

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Cette nuit-là, le public a brillé avec des A-listers, dont l’un de ses mentorés, Denzel Washington, qui lui a remis le prix. Le couple était particulièrement approprié puisque cette nuit-là, Washington est devenu le deuxième homme noir à remporter l’Oscar du meilleur acteur pour son rôle principal dans le thriller policier. Jour d’entrainement. C’est le soir même qu’Halle Berry est devenue la première femme noire à remporter l’Oscar de la meilleure actrice en Le bal des monstres. Trois gagnants des Oscars noirs en une nuit ! Lorsqu’il a accepté son prix, Denzel Washington a levé les yeux vers la loge où Sidney Poitier était assis avec sa famille et l’a salué – et Poitier s’est levé de sa chaise, a tenu son Oscar en l’air et a salué en retour. C’était un instant.

Ce moment particulier a fait pâlir beaucoup de Noirs de tous âges, ces deux beaux hommes noirs accomplis qui avaient tant fait pour élargir la vision étroite de l’Amérique sur la virilité noire au cinéma. Mais comme ma mère me l’a fait remarquer ce soir-là, “Sidney a été le premier”. Assez vrai. Les autres… Billy Dee ! Denzel ! Sera! Idris!—ont pu suivre parce qu’il y avait a été un Sydney. En insistant pour être fidèle à lui-même, il avait changé le paysage cinématographique de ce qui était possible. Et pour cela, nous le remercions.

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