50 ans après Curt Flood, le coronavirus pousse la bataille des joueurs MLB au premier plan

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Avec chaque jour vient une nouvelle caisse de feuilles de thé, des indices et des indices sur ce qui va arriver et quand. Nous mesurons les flux et reflux de «l’élan» – vers la reprise du sport, loin de là, qui veut jouer, comment peut-il jouer, sera-t-il en sécurité, le peuple s’en souciera-t-il?

Les superstars de la NBA organisent une conférence téléphonique, et le message est le suivant: «Nous voulons jouer.» Le commissaire de la LNH exprime sa confiance dans des éliminatoires de 24 équipes. Le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, déclare que son État est «un partenaire prêt, disposé et capable», a déclaré «l’État travaillera avec [teams] revenir.”

Il est impossible de ne pas ressentir de petites secousses d’espoir.

Toujours, cependant, il y a le buzzkill de mille livres dans la pièce.

Toujours, il y a le résultat, en particulier dans le sport que beaucoup ont confié comme étant le guide à travers tout cela – le baseball. C’est le baseball qui a commencé à remettre en ordre sa maison de manière agressive, en publiant un aperçu complet de 67 pages de protocoles et de procédures conçus pour assurer un retour en toute sécurité. C’est le baseball qui a jeté le plus de spaghetti contre le plus de murs, des plans de jeu qui ont le plus de sens.

Et ce sera le baseball qui devra, à terme, discuter et débattre de ce qui sera sûrement l’aspect le plus aigre de tout cela: si les joueurs accepteront de jouer pour la partie au prorata de leurs contrats, ce que souhaite l’Association des joueurs, ou s’ils ‘accepterai une répartition stricte (et, pour l’instant, temporaire) du partage des revenus.

Bien sûr, nous ne sommes absolument pas d’humeur à ces chamailleries en tant que nation, et nous n’aurons aucune patience pour les querelles éternelles entre les joueurs millionnaires et les propriétaires milliardaires. Il y a, au dernier décompte, 36 millions d’Américains sans emploi. Le bilan des morts de COVID-19 dépassera bientôt 100 000. À d’autres moments, Blake Snell pourrait simplement être rejeté comme un autre joueur de baseball bavard avec peu de conscience de soi.

En ces temps, il pourrait bien devenir un paria du cochon, le symbole même de l’auto-complaisance, si cette guerre civile ouvrière tire réellement le sang.

Les joueurs, après tout, n’ont jamais bénéficié du soutien de la cour de l’opinion publique dans tout cela, quelle que soit la noblesse de leur cause. C’est une coïncidence utile qu’il y a 50 ans cette semaine, à l’intérieur de la salle 1505 du palais de justice fédéral de Foley Square, Curt Flood a affronté MLB lors de la première véritable confrontation sur les droits fondamentaux des joueurs.

La clause de réserve existait depuis un siècle, une partie standard d’un contrat de baseball qui, par essence, liait un joueur à une équipe à vie, à moins que l’équipe ne choisisse de l’échanger ou de le libérer. Les joueurs se sont élevés contre cela pendant des années, mais la réponse standard, tout aussi forte en 1920 qu’en 2020, était la suivante: tais-toi et joue.

Curt Flood avec les Cardinals en 1966.AP

Le déluge avait été échangé des Cardinals aux Phillies après la saison 1969. Il a refusé de se présenter à Philadelphie. Il a choisi de contester la clause de réserve devant le tribunal, soutenu par le syndicat, et une grande partie du théâtre de Flood v. Kuhn était à la fois comique et exaspérant. À un moment donné, alors que Flood témoignait nerveusement, le juge Irving Ben Cooper l’a interrompu.

“Je suppose que vous ne trouvez pas cela aussi facile que de vous lever”, a-t-il dit, et il est impossible de croire qu’il ait jamais dit quelque chose comme ça à un demandeur nerveux dans, disons, une poursuite pour mort injustifiée qu’il a supervisée. Flood a été invité à réciter le dos de sa carte de baseball à un moment donné. Mais son témoignage le plus convaincant a survécu, éternellement, comme le cri de bataille durable du MLBPA:

“Je ne pensais pas qu’après 12 ans, je devrais être traité comme un morceau de propriété”, a-t-il déclaré.

Flood, célèbre, a perdu le procès et, en substance, a sacrifié sa carrière pour la cause, mais le syndicat a toujours été enhardi. Ce fut une victoire à la Pyrrhus pour le baseball, qui a subi 50 ans de matraques par le syndicat, compensant un siècle de pouvoir paternaliste. Les deux parties se dirigeaient déjà vers une confrontation dans un an. La pandémie a accéléré ce calendrier.

Que le reste d’entre nous y soit prêt ou non.

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