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Le récent lancement de la fusée Falcon Heavy de SpaceX non seulement transporté le Roadster rouge personnelle de Tesla CEO Elon Musk dans l’espace interplanétaire – mais aussi une énorme charge de vie terrestre assortie. La politique de protection planétaire de la NASA a longtemps dicté que toutes les sondes spatiales ayant une chance d’atteindre une autre planète devraient être aussi propres que possible, voire stériles. La voiture rouge de Musk, cependant, avait parcouru les rues de la Californie, ramassant inévitablement une section transversale de la vie terrestre sur ses pneus, roues et tapisserie d’ameublement intérieure, plus l’entourage personnel de microbiote de Musk. Tesla TSLA, -0,68% n’a pas commenté si on avait tenté de réduire la charge biologique de cette arche de Noé microbienne avant le lancement, mais il y a de fortes chances que la voiture transporte la plus grande charge de vie terrestre jamais voler dans l’espace interplanétaire. Est-ce que cela compte? La plupart des experts s’accordent à dire que les chances que cette Tesla atteigne une autre planète au cours des prochains milliers d’années sont minces. Tous ces microbes vigoureux ne mourront-ils pas d’une mort horrible dans le vide de l’espace? Ils ne le feront pas, comme les scientifiques ont appris de l’expérience. En 1969, les astronautes d’Apollo 12 ont ramené des pièces de l’astronef sans pilote Surveyor 3 qui était à la surface de la Lune depuis trois ans, soumis à un vide poussé, à un rayonnement pénétrant et à des températures oscillant entre 300 et 225 ° F. À son retour sur Terre, les enquêteurs ont trouvé Streptococcus mitis bactérie à l’intérieur de l’ensemble de la caméra qu’ils ont relancé et a grandi dans un laboratoire. Quelqu’un a probablement éternué le jour où la caméra a été assemblée. Il n’a jamais été stérilisé, et ces germes ont survécu à leur long séjour à la surface de la Lune.

Plus tard, des expériences plus contrôlées à bord de la NASA ont montré que 30% à 80% d’une bactérie commune restait viable après six ans en espace ouvert, de son lancement en 1984 à sa récupération en 1990. Tout cela montre que la vie terrestre ne tolère pas seulement le vide; il semble presque adapté pour y survivre. Les scientifiques ont même embrassé la puissance du vide pour préserver les microbes avec un processus appelé lyophilisation . Cette méthode, qui préserve les micro-organismes en les congelant d’abord et en les exposant ensuite au vide pour éliminer délicatement les molécules d’eau déstabilisantes, est utilisée depuis plus de 100 ans. La technologie de lyophilisation est largement utilisée pour la conservation à long terme des bactéries, des vaccins à virus vivants et des médicaments protéiques. Plus de 40% des produits biopharmaceutiques approuvés par la Food and Drug Administration depuis 2007 sont lyophilisés pour préserver les macromolécules sensibles. Il est clair que l’environnement sous vide de l’espace aide à préserver les micro-organismes et les biomolécules, mais personne ne sait vraiment combien de temps les bactéries congelées sous vide peuvent survivre. Il est bien connu que l’ADN se dégrade au fil du temps, et les scientifiques croient que les microbes perdent seulement leur viabilité après des milliers d’années , si non des centaines de milliers d’années . Cependant, les bactéries formant des spores ont développé des moyens de stabiliser leur ADN, et une étude de 1995 rapports la renaissance de ce type de bactéries après 25 millions à 40 millions d’années de dormance. Dans un autre cas, un groupe de spores bactériennes tolérantes au sel ont été relancés à l’intérieur d’un cristal de sel de 250 millions d’années de la formation Permian-Salado, un bassin du Texas et du sud du Nouveau-Mexique. Nous ne comprenons pas totalement les limites de la vie terrestre en tolérant les longs voyages spatiaux, mais de nombreux experts croient maintenant que les impacts de météorites sur Mars pourraient avoir transporté des microbes vivants de Mars vers la Terre ou vice versa au cours des 4,5 milliards d’années. système solaire. Même aujourd’hui, environ 1 tonne de matériaux de surface martiens tombe dans notre atmosphère chaque année. La vie terrestre pourrait même avoir pris naissance sur Mars et venir sur Terre via des météorites martiennes – mais c’est une autre histoire. Quelles sont les implications de cet ark space par inadvertance? Est-ce que SpaceX a lancé une copie de sauvegarde de la vie terrestre, juste au cas où les Terriens auraient vraiment gâché les choses? Ou sommes-nous en danger d’infecter une planète vierge avec un mauvais cas de notre propre infection, potentiellement une bombe biologique? Cette Tesla rouge va probablement entourer le soleil pendant quelques milliers d’années avant, probablement, d’avoir un impact sur la Terre ou sur Vénus. Lis: Tesla doit lever 10,5 milliards de dollars de capitaux pour poursuivre son activité en 2020: Goldman Sachs Mais d’autres, plus intéressants, sont possibles car son orbite est sensible à de minuscules forces inconnues. Il a une chance équitable (environ 15%) de brûler au soleil. Il a une chance similaire de balancer large après une passe proche de la Terre et se diriger vers Jupiter. Une fois là-bas, l’énorme masse de Jupiter peut la jeter entièrement hors du système solaire. Cela pourrait prendre des dizaines de millions d’années, mais il y a environ 1 chance sur 5 que la Tesla rouge et ses micro-nautes somnolent un jour vers les étoiles voisines de notre galaxie, emportant un échantillon de la vie terrestre vers les étoiles. Lis: Découvrez cette vue comme une Tesla Roadster déferle dans l’espace Fantastique comme cela peut sembler, Francis Crick, célèbre co-découvreur de la double hélice, a spéculé que la vie sur Terre commençait de cette façon : soit par la contamination dirigée ou peut-être par inadvertance de notre planète primitive précoce d’une autre civilisation technologique. Notre jeune civilisation technologique ici sur Terre commence tout juste à sauter au-delà de notre lieu de naissance et à s’aventurer dans l’univers plus large. Nous ne savons pas encore si d’autres civilisations existent ou comment elles pourraient réagir à la contamination imprudente des étoiles qui nous entourent, mais nos actions peuvent avoir des conséquences inattendues. H. Jay Melosh est professeur émérite de sciences de la Terre, de l’atmosphère et des planètes à l’Université Purdue. Alina Alexeenko est professeur d’aéronautique et d’astronautique à Purdue.

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