100 millions de dollars US injectés dans une «crise sanitaire cachée» des morsures de serpent

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LONDRES, 16 mai: Une fiducie mondiale de la santé va injecter 80 millions de livres sterling (102 millions de dollars US) dans la recherche de traitements plus modernes et plus efficaces contre les morsures de serpent: une "crise de santé cachée" qui tue 120 000 personnes par an et en blesse des milliers d'autres.

Le projet, lancé jeudi par la fondation britannique Wellcome Trust pour la santé, vise à améliorer l'offre mondiale de sérums antivenimeux – le seul traitement actuel contre les morsures de serpent – et à développer de nouveaux médicaments plus efficaces pour l'avenir.

"Le traitement de Snakebite repose essentiellement sur un processus vieux de 100 ans", a déclaré David Lalloo, professeur et directeur de la Liverpool School of Tropical Medicine en Grande-Bretagne.

Un manque criant de financement pour la recherche scientifique a sérieusement limité les progrès dans ce domaine de la médecine, laissant des milliers de morts inutilement, a déclaré Lalloo aux journalistes lors d'un briefing.

Philip Price, spécialiste de la science des morsures de serpents à Wellcome, a déclaré que les morsures de serpents venimeux tuaient environ 120 000 personnes par an – principalement dans les communautés les plus pauvres d'Afrique, d'Asie et d'Amérique du Sud rurales – et l'ont qualifié de "crise de santé cachée".

400 000 personnes supplémentaires souffrent de blessures qui bouleversent leur vie, telles que les amputations, qui peuvent pousser des familles déjà démunies dans une pauvreté encore plus grande, a-t-il déclaré.

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) devrait publier plus tard ce mois-ci une "Feuille de route pour les morsures de serpents", qui visera à réduire de moitié le nombre de décès et de handicaps dus aux morsures de serpents d’ici 2030.

Les traitements actuels – les sérums antivenimeux – sont fabriqués en injectant aux chevaux une petite quantité relativement inoffensive de venin de serpent, puis en prélevant leur sang pour traiter les humains – une technologie du 19ème siècle sans normes de sécurité ou d'efficacité communes.

Cette technique comporte également des risques élevés de contamination et d’effets secondaires, selon les experts, et signifie que les victimes doivent être traitées dans des hôpitaux, parfois loin des zones rurales où la plupart des piqûres se produisent. Le traitement est souvent trop coûteux pour les victimes et souvent trop tard pour le sauver.

Outre ces problèmes, il existe une pénurie d'antivenins qui conviendra aux populations les plus exposées. En Afrique, par exemple, jusqu'à 90% des sérums antivenimeux disponibles pourraient être inefficaces.

Mike Turner, directeur scientifique de Wellcome, a déclaré que le besoin de progrès était clair et urgent.

"La morsure de serpent est – ou devrait être – une maladie traitable," a-t-il déclaré. "Bien que les serpents venimeux mordent toujours, il n'y a aucune raison pour que tant de gens meurent."

(Reportage par Kate Kelland; édité par Frances Kerry)

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